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Prendre le thé chez "Da Ke Tang" est l'un des expériences les plus authentiques qu'il m'ait été donné de vivre (et de vivre aujourd'hui) à Shanghai. Da Ke Tang est une ancienne villa Art Deco, qui a appartenu à l'un des membres éminents du parti Kuomintang sous Chiang Kai Shek dans les années 1930. Nichée au fond d'une allée, c'est le genre d'endroit qu'il est impossible de trouver par hasard.

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La première fois que je suis venu, je n'en croyais pas mes yeux: Aucune des décorations originales n'avait disparu! Le sol, les plafonds et les portes datent tous de la période du Shanghai  Art Deco. C'était la première fois que je voyais une villa intacte datant de cette époque. Sur les portes, on distingue les motifs délicats en style zigzag comme au premier jour. L'escalier en bois massif forme une large spirale sur les trois étages, procurant une impression de légèreté lorsque l'on monte les marches. Les vitraux aux formes géométriques sont également caractéristiques. De jeunes femmes vous accueillent et vous expliquent l'histoire du thé Pu'er, qui est le seul servi chez Da Ke Tang. Le Pu'er était longtemps la seule source de vitamines pour les Tibétains pour lesquels il est impossible de cultiver les légumes pendant une grande partie de l'année. Les galettes séchées étaient transportées à dos de cheval sur des sentiers dangereux en venant du Yunnan. Les chevaux devaient être hissés à l'aide de cordes pour passer les trois grandes rivières de la région. Certains thés Pu'er sont vieux de cent ans et se négocient plus cher que l'or, un peu comme certains vins! Sur les murs de l'entrée, on trouve les photos de Jacky Chan et de stars de la télévision.

Un service VIP

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Après un regard vers les voitures noires (les Audis noires sont la marque de reconnaissance des officiels du Parti) garées dans le jardin de ce petit bijou architectural, j'ai eu l'impression d'être un intru dans un monde à part, presque inhospitalier. Pourtant, comme pour le reste de Shanghai, il faut souvent dépasser la première impression pour découvrir la vraie nature des lieux. La visite de la maison terminée, je me suis installé dans la véranda pour boire du thé avec des cacahouètes. Le choix des différents thés se fait à la couleur et à l'odeur, un peu comme un bon vin. Puis, des serveuses en qipao des années 1930 (la célèbre robe de Shanghai au col haut et fente sur la jambe) sont venues de façon répétée verser l'eau chaude sur les feuilles sélectionnées, procurant une sensation merveilleuse de ralentissement du temps. Les heures s'allongent au point que l'on oublie rapidement où l'on se trouve. C'est un peu comme lorsque vous êtes dans le désert et que vous écoutez vos pas ou les paroles de votre compagnon de route. Des idées neuves émergent, claires et évidentes sur un trame aussi pure que de l'eau. Les conversations n'en finissent plus, une parole en amenant une autre. Un merveilleuse sensation d'apaisement! 

Un voyage dans le temps

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Lorsque vous regardez où vous êtes assis, tout semble comme à l'époque du vieux Shanghai, un peu comme si vous aviez voyagé dans le passé. Mais quel passé! Celui des élites shanghaiennes des années 1930, goutant les traditions chinoises dans un endroit d'exception. Dans le Shanghai d'aujourd'hui, cet endroit conserve une part de mystère, en partie à cause de sa clientèle. Le jour de ma visite, certaines pièces étaient occupées par des réceptions privées d'où émanait la mélodie de la harpe chinoise (guzheng) des anciens temps. Les hotesses se sont montrées nerveuses lorsque, par erreur, j'ai ouvert une porte et failli découvrir les occupants de la pièce. Quoi qu'il en soit, après un certain temps, je me suis senti à l'aise tant il est apparu que chaque personne a la possibilité de trouver sa zone de confort dans cet endroit magnifique. On rentre progressivement en harmonie avec le lieu et l'on a le sentiment d'être tout aussi bien traité que les invités les plus mystérieux ou encore que les politiciens du Kuomintang qui fréquentaient cette demeure à l'origine.

Une fois de plus, l'histoire de Shanghai résonne dans le temps présent. J'espère que vous aussi aurez l'occasion de le ressentir.

Da Ke Tang (大可堂) Tea House: XiangYang South Road 388 Lane 25, Shanghai