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E111BADA-C79B-4A4A-A032-A37887D0A7BEYau Ma Tei est connu des touristes pour son marché de nuit et ses restaurants de fruits de mer, offrant aux visiteurs un spectacle différent de la sage Victoria Island. Son histoire est encore plus colorée, liée à la nature de ce quartier populaire. Dans les années 1860, un poste de police, un marché et un casino légal sont implantés à Yau Ma Tei, une ligne de ferry spéciale le reliant à Victoria. La ligne de côte s’arrêtait alors au niveau de Shanghai Street, soit près de 900 mètres de la côte actuelle (voir photo ci-contre).

E4F6736B-BA1C-47D6-A96A-D1610C3ACF01On se baigne alors à Yau Ma Tei, sa plage étant la plus grande de Victoria Harbour. La place devant le temple de Tin Hau, donne alors sur la mer. Près du temple, des cartomanciens y donnent déjà des consultations, partageant aujourd'hui la scène avec des karaokes en plein air. Vers 1880, le quartier se développe sur la première reclamation. La prostitution s’y installe, version continentale de Shek Tong Tsui, avec ses maisons "deux-quatre", 2,4 Tael étant le prix de la nuitée dans les meilleures maisons (ci-dessous).

Les filles d'eau salée

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Les professionnelles sont d'abord des "Tan-ka", ou "boat-people", ostracisées par les Chinois du continent et qui les surnomment "filles d'eau salée" (ham shui mui) du fait de leurs relations avec les marins. En 1925 on assiste pourtant à Yau Ma Tei à la première grève de prostituées de la colonie, celles-ci s’élevant contre la rapacité des tenancières d’origine cantonnaise qui veulent augmenter leur quote-part. Près de 1000 femmes occuperont le restaurant Tai Koon, avec l'appui de leurs clients et obtiendront finalement gain de cause devant le tribunal. La prostitution continuera de se développer à Yau Ma Tei, avec dans les années 1960 une forte emprise des triades favorisée par la corruption. Dans les parloirs des saunas Mong Kok et de Yau Ma Tei, on peut dès lors choisir la nationalité des hôtesses, les plus chères étant les Russes, les chinoises figurant en bas. Cette situation m’a étonné, venant de Shanghai où les comtesses Russes déchues constituaient les catégories les plus basses de la prostitution jusque dans les années 1950, les Chinoises étant elles, paradoxalement, en haut de la liste!

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Dans ses mémoires, qui se déroulent en partie à Yau Ma Tei (sa famille séjourne au Fourseas Hotel ci-contre remplacé depuis par le Metropole Kowloon sur Waterloo Road), Martin Booth raconte y avoir fait la rencontre d'un personnage, surnommé par les Chinois la “Reine de Kowloon”. Cette immigrée Russe Blanche a fuit la révolution bolchevik, son mari mort dans les combats, elle trouvant refuge à Shanghai, comme de nombreux anciens citoyens du Tsar. Elle y sera à ses heures, professeur de piano ou courtisane, même devenant un temps la maîtresse d’un gangster Chinois. Lorsque les Japonais envahissent la ville, elle se retrouve à Hong Kong, sans resources. Lorsque le héros du livre la rencontre, elle est vêtue de haillons, harangue les passants. Elle demande alors à sa mère deux-cent dollars et lui remet un petit paquet emballé dans du papier rose qui s’avére contenir un diamant, vestige probable de son ancienne fortune. C’est ainsi que cette ancienne beauté finira ses jours, échangeant des bijoux de style russe auprès des prêteurs sur gages de Yau Ma Tei. Ce manège attirera la convoitise des cambrioleurs qui pourtant ne trouveront jamais son trésor! 

Triad story

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En 1922, un nouveau poste de police, de style néoclassique, est construit à l’angle de la rue de Canton et Public Square Street. C’est entre autres dans ce poste de police que se déroule l’action de nombreux films de gangsters Hongkongais. Parmi les figures les plus illustres des années 1960s et début 1970s un nom revient souvent Lui Lok ou Lee Rock (1920-2010), incarné à nombreuses reprises par Andy Lau (ci-dessous). Cet ancien tireur de pousse-pousse entre dans la police en 1940 et atteint le grade de sergent. Il sera nommé à Yau Ma Tei en 1958 et étend rapidement son influence sur tout Hong Kong en recevant des pots de vin ou “tea-money” des triades pour protéger leurs activités illicites. Il est en 1956 à l’origine de la chute de K14, l’une des principales organisations du crime de Hong Kong, coup monté pour assurer son emprise ou règlement de compte? "500$HK Million sergeant, ainsi surnommé en référence aux sommes collectées, finira sa vie à l’étranger, sans que l’on puisse mettre la main sur son pactole. 

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Les triades continuent de pratiquer le racket des commerçants, gérer la prostitution, les paris clandestins et le traffic de drogue. Un coup d’arrêt leur est porté en 1974 par la création de la brigade anti-corruption ICAC. Le recours à la vidéo surveillance permet aussi de faire baisser la criminalité. Récemment, plusieurs coups de filets ont conduit à des arrestations spectaculaires, la plupart du temps grâce à l'infiltration par des membres de la police, comme en février 2014 où 46 membres des triades sont arrêtés à Yau Ma Tei. Il y a deux ans pourtant, le marché des fruits de Yaumatei, bijou architectural datant de 1913 avec ses frontons de type hollandais, fut le théâtre d’une attaque au couteau liée au règlement de comptes entre parrains des triades, l’un d’entre eux étant Kwok Wing-hung ou “Shanghai Boy”.

FED6FF94-AF2B-4C38-BE68-84B5DB12E00FLe marché a abrité dans les années 1970, traffics de cocaine et jeux clandestins. Les marchandises étant manipulées à l’aide de crochets, de nombreuses bagarres ont impliqué cette arme, bien connue des amateurs de films de Kungfu. Cet héritage mouvementé est quoi qu’il en soit aujourd'hui menacé, sur le modèle de Kowloon City, la ville chinoise mythique rasée pour en éradiquer les trafics. On parle en effet de déménager le marché, pour faire un meilleur usage du sol, sacrifiant au passage les arcades centenaires. A suivre.

Un article sur les anciennes plages de Hong Kong citait le slogan de 1968 « sous les pavés la plage ». Dans le cas de Yau Ma Tei, il semble que ces mêmes pavés pourraient nous raconter bien des histoires! 

Sources:

  • Gweilo, Memoirs of a Hong Kong Childhood, par Martin Booth, Bantham Publishers 2004
  • Early Hong Kong Brothels, par Cheung Po Hung, The University of Hong Kong 2005
  • Coastline of the Kowloon Peninsula(九龍海岸線) par 余震宇, Chung Hwa Books Co 2014 - mandarin
  • Lee Rock, film de Lau Kock Cheong avec Andy Lau, 1991
  • By their fruits, you shall know them, de Ming Yeung dans le China Daily Hong Kong du 20/12/2013
  • ICAC seeks frozen millions of dead corrupt officer, South China Morning Post article du 22/5/2010
  • Brutal knife attack at Hong Kong fruit market linked to triads revenge hits, SCMP du 22/5/2016